Dirk Rodriguez
Personalia

82-jarige Aubert de Villaine zet stap opzij bij La Romanée-Conti

Het nieuws werd even voor de Paasvakantie verspreid en is niet meer dan logisch: op 82-jarige leeftijd kan je maar beter een stap opzij zetten. Toch gaat er een schokgolf door de wijnwereld. De Villaine is geen persoonlijkheid, geen icoon maar een heus instituut.

Domaine de la Romanée-Conti (DRC) is deel van de wijngeschiedenis. Madame de Pompadour en de Prince de Conti vochten erom en de prins trok aan het langste eind. Reden waarom hij zijn naam in 1760 mocht toevoegen aan de magische clos van nauwelijks 2 hectare. Zijn die adelbrieven genoeg om altijd grootste wijn te maken? Nee. Het domein wachtte heel lang om zijn ongeënte stokken te verwijderen (naar verluidt tot in de jaren ’50) en te vervangen door pinot noir met Amerikaanse onderstok. Dat had financiële gevolgen door een jarenlange onderproductie. Er wordt slechts sporadisch winst gemaakt en de jaren ’70 lieten ook kwalitatief te wensen over. Een van de problemen was dat de twee eigenaarsfamilies, te weten de Villaine en Leroy elk hun gerant hadden en dat die geranten niet altijd overeen kwamen. Dat had gevolgen voor de kwaliteit. Aubert de Villaine komt in 1965 in beeld bij DRC. Hij begint er met een soort van frisse tegenzin: de jongeman wilde liever het onderwijs in. Dat verandert wanneer hij in Californië Robert Mondavi ontmoet (1974) en onder de indruk geraakt van diens visie en niets ontziende drang naar topkwaliteit.

Midden de jaren ’80, op aangeven van Aubert de Villaine werd er overschakeld naar biologische wijnbouw. Maar het zal duren tot 1991, jaar waarin de Villaine erin slaagt zijn mede-gerante Lalou Bize-Leroy buiten te werken, eer het domein zijn oude glans stilaan weet op te poetsen. Philippe Lambrecht, exclusief invoerder van La Romanée-Conti voor België, herinnert zich dat toen hij de concessie verwierf, toevallig ook in 1991, de verkoop van het domein absoluut niet vlotte. Dat de zaken nu ten goede veranderd zijn is dan ook te danken aan de tomeloze inzet, passie en het talent van Aubert de Villaine.

In 2008 stapte La Romanée-Conti over van biologische naar biodynamische cultuur. Een zoveelste bewijs dat de Villaine een visie heeft op lange termijn. Hij wil het domein in de allerbeste omstandigheden aan zijn opvolgers laten.

De Villaine blijft bestuurder
Zijn vertrek als gerant en technisch directeur betekent niet dat Aubert de Villaine helemaal uit beeld verdwijnt bij DRC: hij blijft lid van de raad van commisarissen. Velen zien in hem een soort heremijt, een stoïcijn die helemaal in de Bourgondische traditie zichzelf wegcijfert ten voordele van het unieke terroir. In die zin is het niet verrassend dat hij met zijn igen spaarcenten een domein startte in de meest bescheiden van alle Bourgodische appellaties: Bouzeron, bekend als de bakermat van de Aligoté-druif – volgens het cliché zo zuur dat men er cassis-siroop moet aan toevoegen (cfr. Kir). Vanzelfsprekend zet hij hier zijn activiteiten onverdroten verder. 82 jaar is wat vroeg om er de brui aan te geven, toch?

Aubert de Villaine kreeg in 2012 een ere-doctoraat van de Universiteit van Leuven.

(foto bovn extract van de film L’Ame du Vin)