Baudouin Havaux
Spirits blog

Belgian Owl, Belgische terroir whisky

Vorig weekend werd de Spirit Selection afgesloten, de internationale spiritconcours georganiseerd door de Concours Mondial van Brussel, waar zowat 1500 spirtis worden beoordeeld uit de hele wereld. Dat was een gelegenheid voor een (veilige) babbel met Etienne Bouillon, meester-distilleerder van Belgian Owl uit Fexhe-le-Haut-Clocher​.

Etienne wilde niet zomaar een Belgische single malt whisky maken, maar wilde dat meteen goed doen, op basis van ecologisch geteelde gerst. In het begin (2004) behielp hij zich met een soort presale crowdfunding: de geïnteresseerden konden een uniek flesje Belgische single malt bestellen en vooruit betalen. Het ging om één vat, dus een single cask. Gelukkig zij die daarop intekenden en in 2007 hun historische flesje ontvingen! Hopelijk is het nog intact…

Die financiering liet Etienne toe om zijn productie te verhogen tot 20.000 flessen per jaar. Pas in 2008 kwam de reguliere verkoop aan drankenhandelaars op gang. Toen in 2011 Jim Murray de Single Cask erkende tot European Sing Cask of the Year, was er ook de broodnodige erkenning om internationaal door te breken. In 2013 is de droom van Etienne Bouillon compleet wanneer hij de hand kan leggen op originele koperen distilleerketels die voorheen toebehoorden aan de failliet gegane stokerij van Caperdonich (Speyside, Schotland). Dat laat toe om het assortiment whisky’s uit te breiden. Sinds 2017 biedt The Owl Distillery vijf whisky’s aan: Origine, Identité, Passion, Intense en By Jove. De disitlleerderij is tegenwoordig gevestigd in de prachtige hoeve van Fexhe.

Belgian Owl Origine ‘Spirit’: witte spirit zonder houtlagering, hints van bloemen en fruit (groene pruim, rijpe peer), vleugje gort en toast. Toets van zoethout in de afdronk. 46%
Belgian Owl Identité:  36 maand gerijpt, subtiele passage in vaten van witte Amerikaanse eik. Hints van geroosterd hout, honing en karamel. Op de tong retour van fruitmarmelade, cocosnoot en geflambeerde bannan. Opvallend onderscheid tussen ouverture en afdronk en dat lijkt wel helemaal de ‘identiteit’ Belgian Owl te worden. 46 %
Belgian Owl Passion: rijping varieert van 36 tot 60 maand. Hier zitten we in de categorie “single cask”. Sinds 2017 gaat Etienne Bouillon daartoe over tot de selectie van hét vat dat een uniek karakter ontwikkelt. Deze vaten worden genummerd en apart gebotteld. De rijpingsduur hangt af van het oordeel van de distilleerder.
Belgian Owl Intense: eveneens single cask, maar na een lichte filtering wordt deze meteen gebotteld, zonder verdunning met water dus. Alcoholgehalte: 72%. Sensatie gegarandeerd.
By Jove:  knipoog naar de Belgische stripwereld. Een single malt die 48 maand op eiken vaten rijpt. 46% vol.

Terroir whisky?
We kennen het begrip terroir uit de wijn natuurlijk: een niet te kopiëren combinatie van klimaat, bodem en menselijk ingrijpen in de omgeving, waartoe de keuze van aanplant en de wijnbouwtechniek behoren. Etienne Bouillon claimt hetzelfde voor zijn whisky. Bij whisky begint dat dus bij de gerst (77 ha.) die gecultiveerd wordt vlak naast de distilleerderij en waarbij werd gekozen voor de robuuste variëteit Sebastian, die we mogen rekenen tot de meer aromatische soorten. Rond de velden werden biodiverse hagen aangeplant, zodat alle nuttige insecten er kunnen gedijen.

Een ander belangrijk extern element bij de whisky (naast de unieke koperen alambieks) is het water waarmee gerst en whisky gemengd worden. In het geval van Belgian Owl wordt het water geput uit een eigen ondergronds reservoir op 38 meter diep. Onder de vegetatieve bodemlaag van 15 meter diep botst men op een kalklaag van nog een 20 meter dik. Sinds eeuwen sijpelt het regenwater door deze kalklaag waardoor het ook erg zuiver is. De eigenschappen van dit water geven de whisky zijn florale en zachte minerale toetsen. Dus ja, net als bij wijn (en kaas) kan men hier spreken van een terroir-effect. Belgian Owl is dus een heuse Belgische terroir whisky.