Dirk Rodriguez
Personalia

Marc Verstraete, Belgian Wine Personality of the Year

Toen Mark Verstraete en zijn vrouw Tine Claeys aanbelandden in Assignan leek dat een eindpunt: financieel gesetteld, kinderen groot, kasteeltje opknappen, klaar. In feite was het een beginpunt.

12 jaar en tien gebottelde jaargangen verder is het resultaat zelfs voor de Fransen zelfs du jamais vu: een oogverblindend, kleurrijk dorp vol leven dat een trekpleister is geworden voor veeleisende levensgenieters. Vorig jaar voltooiden Mark en Tine de bouwwerken aan een van de mooiste chais van Frankrijk. Als klap op de vuurpijl kreeg ook hun restaurant in het dorp zijn eerste Michelinster. En dan moeten we het nog over de wijn hebben.

Er is één element, één beslissing van Mark en Tine die bepalend is geweest voor wat er nadien is gebeurd. Toen ze de ruïne van wat ooit een Malthezer-kasteeltje was opknapten, besloten ze dat het gebouw maar één slaapkamer zou tellen: de hunne. En wie kan hen ongelijk geven? Natuurlijk: er passeerde wel eens familie en er kwamen zakelijke relaties langs. Die mensen hadden onderdak nodig en daar wrong het schoentje: er was in Assignan helemaal geen accommodatie. Het was een typisch Frans boerendorp waar de jeugd gevlucht was naar de stad. Er was zelfs geen bar-tabac meer. Er waren wel nog vijf wijnboeren en een burgemeester. Alles samen nog geen 200 zielen.

Maison d’Amis
De villa die Marc en Tine huurden in afwachting van de voltooiing van de restauratiewerken, werd aangekocht, zodat er voortaan ook onderkomen zou zijn voor de gasten. Maar al gauw bleek dat de villa bijna het hele jaar door bezet was. Toen werd ook een mooi, statig gebouw-met-een-geschiedenis aan de hoofdstraat aangekocht (Maison d’Amis), waar enkele prachtige hotelkamers en gîtes werden ingericht. Assignan was weer klaar om mensen te ontvangen, wijntoeristen, genieters en nieuwsgierigen. ‘Village Castigno’ was geboren en tegelijk werd door Tine, met veel gevoel voor stylisme en grafiek, een nieuwe huisstijl ontworpen, met stijlvolle variaties van purper en paars tot wijnrood en mooie, zwierige krullen als van een wingerd.

Van het een kwam het ander: gasten moeten ook eten. Dus werd er een restaurant geopend: La Table, waar in het begin jonge Vlaamse koks (vaak ex-‘t Oud Konijntje) een zuiderse doorstart beleefden. Het niveau zat meteen goed. Nadien volgden chambres d’hôtes (werd later een hotel), een lingeriewinkel, een kunstgalerij, een tweede restaurant (La Petite table) en een Thaï op het centrale plein. En Marc ging op tafel kloppen bij de provincie. Ik investeer, maar jullie mogen ook iets doen. Het lelijke asfalt ging weg en er kwamen mooie kleine klinkers in de plaats. En toen kwamen allerlei hoogwaardigheidsbekleders, tot de President de la République toe op bezoek om het wonder van Assignan te aanschouwen. Ooit een uitgewoond dorp, nu een van de mooiste plekjes van de Languedoc. Ook daarvoor viel er belangrijke Franse bekroning in de bus (zie verder).

Terroir
Maar laat ons vooral niet de wijn vergeten. Assignan bleek een doordachte keuze. De wijngaarden van castigno liggen op een hoogte naast de Canyon van Minerve, een van minder bekende natuurwonderen van Frankrijk. Het ligt pal tussen Saint-Jean-de-Minervois met zijn beroemde witte stenen van geërodeerde kalksteen en het stadje Saint-Chinian, naar de gelijknamige A.O.P. De keuze werd ook beïnvloed door het feit dat er een groot perceel met honderdjarige Carignan-stokken bij het domein hoorde.

Die wijngaarden werden net als het kasteel zorgvuldig gerestaureerd, organisch bewerkt en in handen gegeven van twee grootmeesters van het zuiden: de oenoloogen Michel Tardieu (cfr. Tardieu-Laurent) en Philippe Cambie (cfr. Les Halos de Jupiter). De resultaten waren van in het begin veelbelovend. En die belofte werd waargemaakt. De wijnen behoren tot de beste van Saint-Chinian en bij uitbreiding, van de Languedoc. Organisch gecertificeerd. De kwaliteit gaat in stijgende lijn en dat is logisch: de vruchten van het werk worden pas na jaren geplukt en tot dusver werd er in een voorlopige chais gewerkt. Pas vorig jaar legde de Brusselse ontwerper Lionel Jadot de laatste hand aan het nieuwe keldergebouw. Het effect van de nieuwe accommodatie, het gebruik van minder inox bij de vinificatie en opvoeding van de wijn, houden een fikse belofte in voor de toekomst. De wijnproductie, intussen opgelopen tot 120.000 flessen per jaar, wint aan belang.

  • Cave chateau Castigno. Asssignan. Herault. France. Atelier Lionel Jadot architecte ©Patrick Tourneboeuf / Tendance Floue 08/05/2018

Interview
Bij de bekroning tot Belgian Wine Personality of the Year hoort een interview. Dat werd telefonisch afgenomen om de eenvoudige reden dat Marc nog herstellende was van een hartoperatie waarbij hij dermate vermagerde, dat alle bestaande foto’s de prullenmand in mogen. “Op nieuwe foto’s zul je nog even moeten wachten, je herkent mij niet meer!” We zijn Marc dankbaar dat hij midden in zijn herstel tijd maakte voor ons.

Vino: Doet het een ondernemer van uw kaliber nog plezier wanneer hij in de bloemetjes wordt gezet?

Marc Verstraete (MV): “Wij, ik spreek namens Tine en mezelf, zijn heel blij met de bloemetjes, want we hebben daar heel veel energie in gestoken. Dit soort bekroning is een erkenning dat we het goed gedaan hebben.”

Waar bent u zelf het meest trots op na het werk van al die jaren?

Het interview gaat verder onder de foto

MV: “Twaalf jaar zijn we nu bezig en laat ons eerlijk zijn: het was een streek waar er niet veel gebeurde. We hebben hier iets nergezet, we zijn zelf van ver gekomen en nu komen er mensen van heel de wereld. We hebben de Toerismeprijs van Frankrijk gekregen, we worden overal geciteerd en als een voorbeeld van hoe het kan.”

Tine Claeys: “Zopas kregen we nog het bezoek van een groep Canadezen. Zelfs Le Parisien heeft een bladzijde aan ons gewijd.”

(Het interview loopt verder onder de foto, dd 26 november ll.)

  • foto @Charles_Piron

Klopt het beeld dat Fransen wat nijdige mensen zijn die buitenlanders het succes niet gunnen?

MV: “Dat beeld hadden we alleen in het begin. In het begin zagen we wel Belgen en buitenlanders, maar weinig of geen Fransen. Maar dit jaar was een meerderheid van de bezoekers van Franse nationaliteit. Ze bewonderen dat we alles als een geheel bedacht hebben. Veel mensen starten met dergelijke projecten en geven het op na enkele jaren. Ook de kwaliteit en de filosofie wekt bewondering. Zelfs de mensen uit de omgeving zijn bijgedraaid. We zien mensen komen van Montpellier en Toulouse. Het is echt positief veranderd. Mensen uit de onmiddellijke omgeving zien we minder en dat is begrijpelijk. De Languedoc is niet meteen de rijkste streek van Frankrijk.”

Wordt uw wijn, volgens u, voldoende naar waarde geschat in ons land?

MV: “In het begin was het wat zoeken en tasten, maar alles valt nu mooi in zijn plooi met de nieuwe importeur in België. De verkoop gaat goed, beter dan ooit zelfs en België blijft onze eerste afnemer. Daarbuiten voeren we behoorlijk wat uit naar Scandinavië, Hong-Kong, Amerika, Zwitserland en Oostenrijk, maar in onze Caves verkopen wij ook veel. Een derde wordt in het dorp verkocht. Dat is ook altijd mijn idee geweest, de mensen aantrekken en op een ontspannen manier te overtuigen van de kwaliteiten van de wijn. Wat dat betreft zijn de locals wel goede klanten, we verkopen flink wat aan trouwe klanten uit de buurt.”

Hebt u een verklaring voor het internationale succes van Assignan?

MV: “Ons concept past in de trend van kortere vakanties en veel natuur: bezoekers kunnen wandelen, ontdekken en intens genieten. We hebben drie zwembaden aangelegd en toch zijn er weinig mensen die aan ’t zwembad liggen. Er zijn er zelfs die met de fiets van einde en ver komen. De mensen gaan gretis in op de picknicks die we adviseren. Nee, niemand verveelt zich hier. De nieuwe chai in natuurlijk ook een aantrekkingspool voor wijnliefhebbers en professionals.

Tine: “De vorm was een idee van de ontwerper, maar de afwerking in kurk, wat hoge ogen gooit, was ons idee.”

MV: “Wat ook altijd indruk maakt is we alles gerestaureerd hebben met respect voor de lokale cultuur.”

Hebben jullie nu een soort van rustpunt bereikt. Zo van oké we zijn er?

MV: “Ik weet niet of rust aan ons besteed is, maar we hebben een soort van hoogtepunt bereikt en dat hoogtepunten gaan we binnenkort vieren met een absolute topcuvée, de Château Castigno Nirwana. Die gaan Tinne en ik met kerstmis ontkurken: we hebben daar jaren naar toe geleefd en gaat die open!”

De Wijnen van Château Castigno

De tandem Tardieu-Cambie heeft de wijn van Castigno altijd ter harte genomen, alsof het hun eigen kind was. Ze kregen dan ook ten dele carte blanche, alleen lagen de ingrediënten vast: Grenache blanc, Clairette en Rousanne voor de witte, Grenache, Mourvèdre, Syrah, Merlot en Carignan voor de rode. Er worden geen druivelaars jonger dan 30 jaar gebruikt. De prijzen variëren van 9 tot 30 euro. Het vlaggenschip, de rode Château Castigno, haalde een topscore van 94/100 bij the Wine Advocate, als die score voor de recentste jaargangen al niet hoger ligt.

Belgian Wine Personality of the Year.
Palmares 2009 – 2019

2009 Justin Onclin
2010 Filip Verheyden
2011 Alfred Bonnie
2012 Carol Duval-Leroy
2013 José Lemahieu
2014 William Wouters
2015 Jacques De Schepper
2016 Eric Boschman
2017 Jean-Marie Guffens
2018 Philippe Grafé
2019 Marc Verstraete