Dirk Rodriguez
Personalia

Kandidaat Best Sommelier of the World Antoine Lehebel: “Ja ik kan nog slapen.”

Hallo, hoe is het Antoine? “Ça va, ik kan nog slapen, stelt hij ons gerust. Ik heb er mij bij neergelegd dat je niet alles kan weten over wijn. Voor de rest werk ik elke dag op de theorie en proeven we blind met de collega’s bij Bon Bon** zoveel als we kunnen.”

Nochtans heeft Antoine Lehebel (36) al veel kunnen oefenen in zijn professionele leven. Hij werd Beste Sommelier van België en laureaat van de Trofee Ruinart. Maar om te beginnen dit: hij mag dan de officiële kandidaat voor België zijn, in feite wacht hij nog altijd op zijn naturalisatie. In afwachting is hij Fransman, geboren Nantais. Maar Antoine heeft iets heel onfrans: hij wilde van jongsafaan absoluut naar het buitenland.

Zijn eerste buitenlandse ervaring was London waar hij 7 jaar werkte in een Indisch sterrenrestaurant (Rasoi Vineet Bathia). Met deze ervaring op zak gaat hij opnieuw naar Frankrijk en vindt een plaats aan de top, onder mee bij driesterrenzaak Michel Guérard (Eugénie-les-Bains). Tijdens dit Franse intermezzo begint hij één ding te beseffen: als je iets wil leren over wijn ben je in Frankrijk in de aap gelogeerd: de Fransen serveren enkel hun eigen wijn. Je kan beter naar een niet-wijnproducerend land trekken waar er “meer openheid van geest” is. Het werd België. Zijn kandidatuur valt in goede aarde bij Villa Lorraine, ooit een instituut van de Brusselse gastronomie én het eerste niet-Franse restaurant dat drie sterren kreeg, maar die sterren nadien één voor één verloor. Antoine zag hoe alvast één ster terugkwam en had het er naar zijn zin. In 2014 werd hij Beste Sommelier van België. In mei vorig jaar verkaste hij naar Bon Bon**, het restaurant van topchef Christophe Hardiquest.

Heeft een sommelier met zo een staat van dienst het nog nodig om zich voor te bereiden, willen we weten? Antoine: “En of. Elke dag opnieuw werk ik op mijn “fiches”, kaarten waarop aan de ene zijde vragen en aan de andere kant antwoorden staan. Dat doe ik een paar uur elke dag en dat al drie jaar lang.”

Drie jaar geleden nam hij voor de lol al even deel aan de vorige concours voor de Best Sommelier of the World. Hij eindigde toen op de 20ste plaats. En hij ging beseffen dat hij wel wat wist, maar lang niet genoeg om te winnen. In december laatsleden gingen we samen met hem op tweedaagse naar Porto. Ook op het vliegtuig had hij zijn leerstof bij. Geen enkele minuut mocht onbenut blijven!

Krijg je als kandidaat een aantal thema’s opgelegd zodat je die in detail kan voorbereiden? “Nee,” puft Antoine, “Dat is het net: je moet àlles kennen. Weet je wat een van de vragen was in Argentinië? Noem de 5 Belgische AOP’s!” In Argentinië was het de Zweed Arvid Rosengren die finaal aan het langste eind trok en zich drie jaar lang Beste Sommelier van de Wereld mocht noemen.

Heeft onze kandidaat zwakke punten? Lehebel: “Absoluut, daarover hoef ik niet lang na te denken, ik heb het moeilijk met sterkedrank. Wijn, thee, daar weet ik wel wat van, maar likeur blijft mijn blinde vlek, ik moet er dagelijks op oefenen. Qua bier is België natuurlijk the place to be om je kennis te verbreden.”

Sterke punten? Antoine: “Ja zijn die er gelukkig ook. Ik heb een natuurlijke voorliefde voor Portugese, Spaanse, Duitse en Oostenrijkse wijnen. En Italië neem ik er ook graag bij.”

Hoeveel dagen nog fiches omdraaien voor de wedstrijd begint? Lehebel: “Op zondag 10 maart pakken we onze valies en rijden we naar Antwerpen om in te checken in het Radisson Blu Hotel. En hopelijk is het dan voor de rest van de week. Op maandag en dinsdag krijgen we de eerste proeven. Dinsdag om 19 uur volgt een eerste scharniermoment want dan worden de namen van de 20 halve-finalisten bekend gemaakt.”

Het is duidelijk dat Antoine de top-15 wil halen als hij vorige keer zonder noemenswaardige voorbereiding al de top-20 haalde… Moeilijker dan het lijkt want er is een record van 66 kandidaten ingeschreven. Vanaf woensdag wordt het nog spannender. Op onze Facebook-pagina (link) brengen we live verslag uit over die halve finales. Een tweede hoogtepunt volgt op vrijdag om 13u30, want dan worden de namen van de 3 finalisten bekendgemaakt. Die finale duurt slechts een paar uur want om 18uur wordt de naam van de laureaat al geproclameerd.

België haalde tot dusver drie keer het eindpodium, de laatste keer was in Tokyo in 2013 met de derde plaats van Aristide Spies. Voorheen slaagde Herman Dedapper erin 3de te worden in Brussel. In 1989 werd Mark Wattiez vice-Beste Sommelier van de wereld. Duimen dus.

Plaats van het gebeuren: Elisabethzaal Antwerpen.
Organisatie: ASI in samenwerking met de Belgische Sommeliersgilde.